En julio de 1940, las fuerzas armadas de los Estados Unidos informaron a los fabricantes de automóviles que estaban buscando un “vehículo ligero de reconocimiento” para remplazar los Ford Modelo T modificados y las motocicletas del ejército. El ejército invitó a 135 fabricantes a enviar propuestas y desarrolló una extensa lista de especificaciones para el vehículo, por ejemplo:

– Capacidad de carga de 600 libras
– Distancia entre ejes inferior a 75 pulgadas
– Altura menor de 36 pulgadas
– Motor de funcionamiento suave a velocidades entre 3 y 50 millas por hora
– Carrocería de forma rectangular
– Tracción en las cuatro ruedas con caja de transferencia de dos velocidades
– Parabrisas plegable
– Tres asientos individuales
– Luces de oscurecimiento y de conducción
– Peso bruto vehicular por debajo de 1,300 lb

En un principio, Willys-Overland y American Bantam Car Manufacturing Company fueron las dos únicas empresas que respondieron a la solicitud. Sin embargo, poco después, Ford Motor Company decidió participar y comenzó la competencia para ver cuál de las tres recibiría el lucrativo contrato del gobierno. Cada empresa produjo prototipos para pruebas en tiempo récord. El ingeniero en jefe de Bantam, junto a un equipo de ejecutivos de Bantam, elaboró un diseño y la empresa terminó de construir su vehículo para el campo en 49 días.

Delmar G. Roos, el Vicepresidente de Ingeniería de Willys-Overland, diseñó el Willys Quad. Ford desarrolló su modelo GP (General Purpose o Uso General), conocido como el Pygmy, basado en un tractor Ford/Ferguson adaptado. Todas las empresas entregaron sus prototipos al ejército durante el verano de 1940 y recibieron aprobación para la construcción de 70 vehículos de muestra.

El ejército tomó posesión de estos vehículos en noviembre de 1940 en Camp Holabird, Maryland. Los tres diseños excedían la especificación del ejército de un peso de 1,300 lb pero el ejército rápidamente se dio cuenta de que este límite era muy bajo y lo subió para la próxima ronda de vehículos.

El ejército emitió la siguiente ronda de contratos en marzo de 1941. Bantam produciría 1,500 ejemplares del Modelo 40 BRC, Ford fabricaría 1,500 GP Pygmies, modificados y mejorados, y Willys construiría 1,500 Quads. Otras rondas de pruebas y evaluación llevaron al ejército a seleccionar a Willys como el principal fabricante.

Posteriormente, la mayoría de los Bantams y Ford GPs fabricados serían enviados a Gran Bretaña y a Rusia como parte del programa de préstamo y arrendamiento. En Gran Bretaña, el vehículo Ford pasó a ser conocido popularmente como el “Blitz Buggy”.

Después de modificaciones y mejoras, el Willys Quad se convirtió en el MA y luego en el MB. Pero el ejército y el mundo lo conocían como el Jeep®.

Algunos afirman que el nombre proviene de una mezcla de las letras “GP”, la abreviatura militar de “Uso General”. Otros dicen que el vehículo recibió su nombre de un personaje popular llamado “Eugene the Jeep” en los dibujos de Popeye. Independientemente de su origen, el nombre entró en el vocabulario estadounidense.

El Willys MA tenía la palanca de cambios en la columna de dirección, cortes en la carrocería en la parte inferior, dos paneles de instrumentos circulares en el tablero y un freno de mano a la izquierda. Willys tuvo dificultades para reducir el peso a la nueva especificación de 2,160 lb del ejército. Algunos de los componentes eliminados del MA para que pudiera alcanzar ese peso luego se reinstalarían en el MB de próxima generación, lo que resultó en un peso final de aproximadamente 400 lb por encima de las especificaciones.

Willys-Overland construiría más de 368,000 vehículos y Ford unos 277,000, bajo licencia, para el ejército de los Estados Unidos. El sólido vehículo en verde oliva pasaría a la historia después de haber ayudado a ganar una guerra mundial. Después de la guerra, Willys registró la marca “Jeep” con intención de convertir al vehículo en un vehículo utilitario todoterreno para su uso en granjas: el Jeep universal de uso civil. Uno de los slogans de Willys en aquel momento era “el sol nunca se pone sobre el poderoso Jeep” y la empresa se propuso asegurarse de que el mundo reconociese a Willys como el creador del vehículo.

RESUMEN DE LOS VEHÍCULOS CIVILES MÁS IMPORTANTES DE JEEP

Jeep CJ-2A: 1945-1949
Jeep Jeepster: 1948-1951
Jeep CJ-3A: 1949-1953
Jeep CJ-3B: 1953-1968
Jeep CJ-5: 1955-1983
Jeep CJ-6: 1956-1975
Jeep Pickup: 1947-1965
(Jeep) Willys Wagon: 1946-1965
Jeep FC 150/170 Pickup: 1957-1965
Jeep Wagoneer: 1963-1983
Jeep Gladiator/Pickup Serie J: 1963-1987
Jeep Commando: 1967-1973
Jeep Cherokee (SJ): 1974-1983
Jeep CJ-7: 1976-1986
Jeep CJ-8 Scrambler: 1981-1985
Jeep Grand Wagoneer: 1984-1991
Jeep Cherokee (XJ): 1984-2001
Jeep Wrangler (YJ): 1987-1996
Jeep Comanche (MJ): 1986-1992
Jeep Grand Cherokee (ZJ/WJ): 1993-2004
Jeep Wrangler (TJ): 1997-2006
Jeep Grand Cherokee (WK): 2005-2010
Jeep Wrangler y Wrangler Unlimited (JK): 2007-actualidad
Jeep Grand Cherokee (también WK): 2011-actualidad